¿La voz más bella del mundo de los antrópodos? El insecto fantástico que canta

Todos sabemos lo hermosas que son las voces de ciertas aves, pero no son los únicos animales famosos por eso. De hecho, hay un insecto que canta.

Canto de insectos
Insecto que canta: algunos insectos pueden cantar y otros no (Photo Unsplash)

Los principales grupos de insectos cantores son las cigarras, los saltamontes, las langostas y los grillos. Cada especie produce un sonido distintivo. En casi todos los casos, solo cantan los machos. Dependiendo de la especie, pueden cantar durante el día o la noche. Dentro una familia de insectos cantores, por ejemplo los saltamontes, no todas las especies cantan necesariamente. Por otro lado, algunos insectos chillan a una frecuencia tan alta que su canto es prácticamente inaudible para los oídos humanos.

Dado que los machos cantan, el objetivo principal es atraer a una hembra para que se reproduzca y asegurar la continuidad de la especie. La canción también advierte a otros machos cercanos que pertenecen a la misma especie. Pueden mantener la distancia o incluso alejarse. En otras especies, los machos interpretan el sonido como una invitación a acercarse y formar un coro lo suficientemente fuerte como para atraer a más hembras. Algunos insectos cantan canciones valientes, mientras que otros cantan para advertir a otros machos cuando se acercan. Un insecto puede emitir un sonido particular de angustia cuando se le molesta, por ejemplo, si se lo toca. Entre algunas cigarras, este tipo de sonido hace que los insectos dejen de cantar o se vayan volando.

Los insectos han desarrollado una variedad de adaptaciones físicas para producir y amplificar sus canciones. Las cigarras son los únicos insectos con un órgano destinado únicamente a producir sonidos. Se encuentra en el abdomen del macho y está formado por dos placas curvas llamadas timbales. Están conectados a poderosos músculos que deforman los timbres a medida que se contraen. El insecto repite este movimiento rápidamente, contrayendo y relajando los tímpanos, a diferentes frecuencias según la especie, para crear su sonido distintivo. Su abdomen forma una cámara de resonancia que amplifica el sonido. Los saltamontes y los grillos producen sus propios cantos, llamados chillidos, frotando rápidamente los bordes internos de sus alas ligeramente elevadas. Los avances tienen estructuras especiales para crear y amplificar sonidos. Las langostas cantan frotando el fémur de sus patas traseras contra el borde de sus antenas, un poco como cuando se tira de un arco a través de las cuerdas de un violín. Algunos escarabajos también pueden chillar, frotando la superficie rugosa de un órgano contra una superficie con crestas o bordes. Las partes del cuerpo que utilizan dependen de la especie. Varios grupos de insectos emiten sonidos que no son canciones. Por ejemplo, zumban moscas, mosquitos y abejorros. Incluso las larvas de algunos escarabajos emiten un sonido audible cuando llevan sus túneles a la madera. Las cucarachas clic hacen un clic audible cuando se ponen de espaldas, se empujan en el aire y vuelven a ponerse de pie.

Esto es lo que sabemos sobre la cigarra, el Celin Dion entre los insectos cantores

Canto de insectos
Insecto que canta: la cigarra es increíblemente famosa por esto (Photo Unsplash)

Las cigarras son como pequeños violines

El cuerpo de una cigarra es similar al de un violín o una guitarra, en que consiste en espacios vacíos llenos de aire que actúan como una cámara de resonancia y amplifican el sonido que generan. El fuerte ruido que escuchamos es la llamada de apareamiento del macho: las hembras guardan silencio, dado un experto en entomología. Algunas especies producen ese fuerte remolino que escuchamos por aquí, mientras que otras emiten más que un leve clic. Cada especie de cigarra tiene su propia llamada de apareamiento, que puede variar desde un suave clic hasta un fuerte zumbido. Las llamadas varían de una especie a otra. Algunos machos permanecerán en el mismo lugar y llamarán continuamente, mientras que otros volarán y llamarán desde otro lugar. También utilizan el ruido para ahogarse o cancelar llamadas de otros competidores para mujeres. Para captar el sonido, ambos sexos tienen unas estructuras ubicadas en la parte anterior de la zona abdominal, debajo de las alas, llamadas «tímpanos», que básicamente funcionan como un tímpano.

Las cigarras hacen sonidos similares a las ranas

¿Recuerda esos juguetes clicker hechos de metal delgado, a menudo con forma y pintada como una rana? ¿Dónde usa el pulgar para empujar y soltar una pestaña flexible en la parte inferior para hacer ruido? Las cigarras masculinas producen sonidos de manera muy similar, dice el experto. En la parte inferior de su cuerpo, los machos tienen una estructura llamada «tímpano». Es exclusivo de las cigarras y consta de un par de membranas delgadas y endurecidas que se flexionan con músculos especializados y crean un chasquido. Así, junto con las cavidades vacías, es como alcanzan volumen. Además, el ángulo en el que el insecto se apoya sobre la ramita o el tronco en el que está sentado ayuda a controlar la resonancia, como un altavoz que rebota en la pared.

A las cigarras les encanta el clima cálido

Canto de insectos
Insecto que canta: el verano es su temporada (Foto Unsplash)

¿Por qué las cigarras están activas durante la parte más calurosa del día? Porque ellos pueden, dice el experto. A las cigarras se les ha ocurrido una forma de sudar, por así decirlo. Se alimentan de la savia de las plantas, por lo que constantemente succionan líquidos y, a medida que la temperatura aumenta y comienzan a sobrecalentarse, eliminan el agua de la sangre y la pasan por los conductos de su cuerpo. A medida que sale de su cuerpo a través de los poros del pecho, obtienen ese enfriamiento evaporativo continuo. Cuando la gente habla de cómo se ve más cálido cuando escuchan cigarras, es porque están afuera cuando hace calor. Este truco les permite estar activos cuando hace demasiado calor para que los depredadores se alimenten de ellos. Muchos reptiles, aves y mamíferos que normalmente los persiguen buscan refugio del calor cuando llega a 110 grados o más, pero las cigarras aún pueden estar activas y alimentarse y enviar llamadas de apareamiento.

Las cigarras son como pequeños lunares con alas

La hembra adulta pone sus huevos en ramitas, dice el entomólogo. Cuando los huevos eclosionan, un insecto inmaduro, llamado «ninfa», cae al suelo, donde luego caerá. La ninfa vive bajo tierra y se alimenta de raíces de plantas con sus bocas perforadoras y chupadoras, moviéndose a lo largo de las cámaras y túneles que excava con sus fuertes patas delanteras en forma de garra. Cuando está lista para convertirse en adulta, la ninfa sale del suelo y busca una superficie a la que aferrarse, como la base de un árbol o un edificio. Luego liberará su piel ninfal final. El adulto recién emergido estará pálido y con cuerpo hasta que el exoesqueleto se endurezca, y luego procederá a vivir el resto de su vida. Al igual que las ninfas, los adultos poseen partes bucales perforadoras-chupadoras y se alimentan de plantas.

Los ciclos de vida de la cigarra pueden variar desde tres años para nuestras especies locales y hasta diecisiete años para las razas del Medio Oeste y el Este de los Estados Unidos., dice el experto. En las especies que tenemos por aquí, la cigarra subterránea dura desde un par de años hasta incluso tres durante un máximo de cinco años.. No tenemos los grandes ciclos de eclosión como las cigarras de trece o diecisiete años en el medio oeste y el este de los Estados Unidos.. En nuestra región, escalonan su época de aparición, por lo que verás salir cigarras todos los años. Creemos que las ninfas emergen cuando ciertas señales ambientales se juntan y las condiciones se vuelven adecuadas, por ejemplo, tan pronto como el suelo alcanza una cierta temperatura.

Suelen emerger por la noche o por la noche y al día siguiente puede encontrar su piel de ninfa de donde salieron. Son muy vulnerables cuando emergen, porque el cuerpo adulto comienza blando. Se necesita algo de tiempo para endurecerse y permitir que las alas salgan y se desarrollen por completo. Probablemente tardará unas horas. No puede ser demasiado tiempo porque tienen que estar activos a la mañana siguiente. El adulto vive solo de dos a tres semanas, lo que es típico de la mayoría de los insectos.

Las cigarras saben jugar bien al escondite

¿Alguna vez ha intentado localizar una cigarra que escuchó, pero no encontró nada allí? Son muy dificiles de lograr, dice el experto. Puedes escucharlos, pero una vez que comienzas a caminar hacia un árbol, es muy difícil acceder. Creo que se debe a que el sonido es tan grande que es difícil precisar de dónde viene, incluso si crees que sabes de dónde viene. Esta es una buena estrategia para distraer a un depredador. Si caminas hacia una rama o ramita en la que está la cigarra, se moverá hacia atrás y se esconderá. También dejan de llamar tan pronto como te acercas demasiado, lo que hace que sea aún más difícil encontrarlos.

El enemigo antiguo y mortal de todas las cigarras.

Uno de sus enemigos es la avispa asesina de cigarras.dice Hall. Estas son avispas que albergan cigarras, al igual que la avispa tarántula busca tarántulas. La avispa hembra vuela en busca de cigarras, y cuando encuentra una, la pica y la paraliza, luego la lleva a una madriguera, pone un huevo y luego cierra la madriguera. Es una avispa de buen tamaño, porque tienes que entender que debe poder agarrar la cigarra y volar con ella. La cigarra permanece viva bajo tierra mientras la larva de avispa se alimenta de ella. Y la larva se alimenta a tal velocidad que no mata inmediatamente a la cigarra. Durante su vida subterránea, algunas cigarras se infectan con las esporas de un hongo que luego crecerá dentro de sus cuerpos, eventualmente matándolos y haciendo que un cuerpo fructífero brote de sus cabezas.

Hay cigarras de todos los tamaños

Las especies de cigarras en el mundo varían en tamaño desde la gran cigarra gigante de la llanura aluvial del suroeste de EE. UU., Solo un poco más pequeña que el colibrí más pequeño de América del Norte, hasta la cigarra más pequeña del mismo continente, Beameria venosa, que puede sentarse en un cuarto de moneda con espacio libre. En nuestra colección de insectos en los Estados Unidos, tenemos treinta y seis especies de cigarras estatales., dice un profesor estadounidense de entomología. En total, probablemente haya alrededor de cuatro docenas de especies en el estado. Uno de los más comunes en el área de Tucson es la cigarra Apache (Diceroprocta apache).

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Simona Strani


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